別邸 音信(おとずれ)

2006年の年末に、温泉旅館の新しいカタチを予感させる施設が、本州の西の果て、山口県は長門湯本温泉に誕生した。

宿の周辺を流れる川の名前から、宿名を「別邸 音信(おとずれ)」とした。「音信」を「おとずれ」と呼ぶのは、最近よく見かける「あて字」による命名かと当初は勘違いしたが、実際、音信川(おとずれがわ)があると知り、なんとロマンティックなネーミングだなと改めて感心したものだ。

別邸 音信 Dタイプ客室~室内バルコニーには46インチのホームシアターを備える。
別邸 音信 Dタイプ客室~室内バルコニーには46インチのホームシアターを備える。

そんな宿名なのだが、中身はゴージャスそのもの。全18室の小さな宿ながら、フィットネスジム、エステサロン、バー、水盤のエントランス、茶室、岩盤浴、ビジネスセンター・・・など、豪華なパブリック施設が用意されている。食事は、なんと和食懐石、フレンチ、鉄板焼きの3種類から選べる。客室も、洗練されたデザインが施され、全室に露天風呂も備わる。しかも、そのお風呂は、源泉100%かけ流しときたから、文句のつけようが無い。

18室の宿に、投資額が25億円(!)というのも、業界では当時話題となった。一般的な常識からすれば、無謀に近いチャレンジだからだ。それを実行したのは、今や中国地方というよりも、全国随一の名宿の仲間入りを果たした「大谷山荘」の成功によるものだ。

大谷峰一社長(昭和25年生まれ)は、「大谷山荘」で、できなかった、もうひとつの理想の宿を「別邸 音信」に具現化したかったようだ。それは、「温泉旅館」の癒しと、「ホテル」の快適性の融合。最近流行の和モダンの見せかけだけのリニューアル旅館とは違い、スタイルやコンセプトまで、根っこの部分から日本旅館の未来形を作りたかったのだ。

客室タイプは和洋室、洋室の7タイプあるが、すべてにベッドが入っている。これからの高齢化社会には必要不可欠ということなのだろう。その他、この施設には、盛りだくさんのサプライズが、ゲストを待ち構えている。

つまり、ラグジュアリー路線の宿泊施設と見るだけでなく、「次世代の温泉旅館」と考えれば、この宿で過ごす時間は、よりいっそう魅力的になる。

プロ野球で言えば、スーパースター揃いの常勝球団みたいなもの。あまりにも強力すぎて、近隣の宿が、ちょっと可愛そうに思えるのは私だけであろうか・・・。不景気の世の中にも関わらず、リピーター客が増え続けている理由は、そんなところにもあるようだ。

別邸 音信/山口・長門湯本温泉

エメラルドグリーンの湯(新潟・月岡温泉)

新潟県・月岡温泉と言えば、温泉ファンなら、その実力をご存知だろう。月岡温泉の泉質は「含硫黄-ナトリウム-塩化物温泉(弱アルカリ性 低張性 高温泉)」。いわゆる硫黄泉だ。硫黄成分濃度の高さで知られ、その主成分である硫化水素の含有量は日本で一、二を争う(硫化水素イオンが1kg中20~150mg)。ライバルは万座温泉で、源泉によって1kg中250mg(遊離硫化水素)を超えるとも言われている。ちなみに卵が腐ったニオイは、硫化水素が原因となっている。

しかし、数字上では万座温泉より少ない含有量のはずなのだが、月岡温泉は「硫化水素含有量・日本一」と自慢する。硫黄泉は、現在ひとまとめで呼ばれているが、旧泉質名でいえば「硫黄型」と「硫化水素型」と2種類の泉質となり、それぞれ特徴がある。

月岡温泉は「硫黄型」。それは「硫化水素イオン」が主成分で、湯に溶け込み、アルカリ性の湯に多い。万座温泉などの「硫化水素型」は、「遊離硫化水素」が主成分となっており、酸性の湯に多いという。 しかし、万座のような酸性の湯では、遊離硫化水素は、いわゆる“ガス”なので、非常に揮発しやすい。逆に、月岡温泉のアルカリ性の湯では、成分が陰イオンとして湯に入り込み、保持されやすいのだ。また、源泉温度80℃ほどの万座温泉よりも、適温に近い源泉温度50℃ほどの月岡温泉の方が、成分が安定するとも言われている。結果、よりその成分を実感できるのは月岡温泉になるのではないだろうかという論理だ。

硫黄型硫黄泉の温泉の色は、白濁するか、無色透明が一般的。ところが、硫化水素イオンの含有量が多くなると、美しいエメラルドグリーンとなる。

「広瀬館 ひてんの音」殿湯
「広瀬館 ひてんの音」殿湯

その神秘的な湯の色は、まさしく自然の恵み、大地の奇跡とも言えるものだ。ただ、注意すべきは、指輪やアクセサリー類を付けて、湯浴みは決してしないこと。この硫黄泉のパワーは、10円玉に湯をかけると、5分も経たぬうちに黒っぽく変色してしまうからだ。

さらに、月岡温泉は、“美人の湯”として知られている。それは、その条件にあげられる“硫黄泉”と“アルカリ性”と、二つの条件を満たしているから。また、“不老長寿の湯”とも言われており、いわゆる生活習慣病に効くという。硫化水素泉は血管拡張作用が高く、高血圧の治療、あるいは予防効果にもいい。

月岡温泉は、硫黄泉であり、ナトリウム-塩化物温泉でもある。昔の人は塩化物温泉のことを「熱の湯」と呼んでいた。塩分濃度が高いほど、カラダの体温を上げる作用があるのだ。だからこそ、湯冷めがしにくい特性も持つ。

月岡温泉の湯宿「広瀬館 ひてんの音(ね)」では、その極上の温泉をかけ流しの状態で体感できる。硫化水素イオン含有20.7mgの月岡5号井と、113mgの月岡6号井を同時に湯舟に注ぎ込んでいる。温泉雰囲気たっぷりの貸切露天風呂もあり、人気の宿となっている。オーナー料理長である、広川健一さんの人柄が表れた絶品料理は、地元でも評判だ。奥さんである美人女将の存在も忘れてはならない。仲睦まじい夫婦の運営する宿は、温泉もそうだが、宿全体が優しい空気に包まれている。

広瀬館 ひてんの音/新潟県・月岡温泉

露天風呂の宿 静楓亭

今年の6月に、2年ぶりに静楓亭(せいふうてい)に取材に行った。全室、露天風呂付き客室の宿である。福島県、会津磐梯山のふもと、猪苗代湖に近い、自然に囲まれたところにある。周辺は山林だらけだ。

いわゆる一軒宿なのだが、ここの客室露天風呂は桁違いに凄い。

小さな宿では男女別大浴場に匹敵するぐらいの巨大な湯舟に、源泉100%かけ流しというのは、あまりにも贅沢すぎる。最初訪れるほとんどのお客は、一様に驚くという。

「静楓亭」の客室露天風呂(10畳ほどの広さ!)
「静楓亭」の客室露天風呂(10畳ほどの広さ!)

この宿のもうひとつの特徴は、全館バリアフリー対応だということ。駐車場から客室はもちろん、トイレ、はたまた客室露天風呂まで、車椅子で行けるという徹底ぶりだ。平屋造りになっているのも、その理由からだ。

この宿を率いるのは、荒井和夫社長。昭和4年生まれというから、今年で80歳になられる。そのお歳にも関わらず、毎日のように元気で、自ら庭の手入れ、温泉の管理に忙しくしているところが凄い。

荒井社長の孫の年齢ぐらいの料理長、本間浩二さんは、2003年からこの宿の料理を作り続けている。本間さんがこの宿に入った頃には、お二人で全国の美味しいと言われる料理を食べ歩いたという。

本当の家族のように荒井社長は本間料理長を信頼しているようだ。だからだろうか、この宿の料理も評判が高い。今流行の「地産地消」にこだわらず、旬の厳選された素材を使っての献立は、ひとつひとつ愛情のこもったものばかりだ。

この宿のコンセプトは「親孝行の宿」。全室、露天風呂付き客室の宿だからといって、決してお忍び、不倫カップルの宿ではない。

荒井社長の心意気がそのまま宿のキャラクターとなっている、稀有な宿なのだ。

露天風呂の宿 静楓亭/福島県・磐梯山麓温泉